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Mercoledì 20 marzo 2019 - 11:25

Spazio, sonda Osiris-Rex svela nuovi particolari asteroide Bennu

Corpi simili potrebbero aver portato acqua e carbonio sulla terra
Spazio, sonda Osiris-Rex svela nuovi particolari asteroide Bennu

Roma, 20 mar. (askanews) – I dati provenienti dalla sonda della Nasa Osiris-Rex offrono un ritratto per certi versi inaspettato dell’asteroide Bennu e sono alla base di sette diversi articoli pubblicati su Nature, Nature Astronomy, Nature Geoscience e Nature Communications dedicati appunto ai risultati delle ricerche svolte su questo piccolo corpo celeste per indagarne l’evoluzione e capire il ruolo degli asteroidi primordiali nella nascita della vita sul nostro pianeta.

Le analisi sono frutto delle indagini svolte grazie agli strumenti scientifici a bordo della sonda della Nasa OSIRIS-REx, in cui l’Istituto nazionale di astrofisica partecipa con i ricercatori Maurizio Pajola, Elisabetta Dotto e John Robert Brucato. A loro Media Inaf, il notiziario online dell’Istituto nazionale di astrofisica, ha chiesto un commento sui principali risultati ottenuti fino ad oggi, di cui si parla nei diversi articoli.

Lo studio di Bennu, della sua forma e della sua evoluzione, ci aiuterà a raggiungere una maggiore comprensione di quella che è stata l’evoluzione del nostro Sistema solare. Gli asteroidi, come le comete, sono dei residui rimasti del suo processo di formazione, e quello che si cerca di capire è se un asteroide come Bennu possa aver introdotto sulla Terra materiale contenente acqua e ricco di carbonio, contribuendo quindi anche alla nascita della vita.

Elisabetta Dotto, dell’Inaf di Roma, membro dello science team di OSIRIS-REx ha detto al riguardo: “Bennu è uno dei numerosi piccoli corpi che ruotando intorno al Sole intersecano l’orbita del nostro pianeta. Gli impatti che questi oggetti hanno avuto con la Terra hanno modificato il corso della vita e, ancora oggi, costituiscono un potenziale pericolo per il nostro pianeta”. E ha aggiunto: “Dal 1999, anno della sua scoperta, ad oggi Bennu è stato oggetto di una campagna internazionale di osservazione da telescopi a Terra. Sulla base delle informazioni acquisite sappiamo che si tratta di un oggetto scuro e primitivo, simile ai piccoli corpi che si ritiene abbiano creato le condizioni adatte per l’innesco della vita sulla sul nostro pianeta, rilasciando con i loro impatti acqua e materiale organico appena formato”.

Le prime osservazioni provenienti dagli strumenti di bordo di OSIRIS-REx confermano la presenza di minerali idrati diffusi e abbondanti. Le osservazioni hanno anche identificato la presenza inaspettata di numerosi grandi massi. Diverse caratteristiche, come la mancanza di piccoli crateri e l’aspetto eterogeneo della superficie, suggeriscono che essa comprenda diverse regioni appartenenti a epoche diverse, alcune residue dal corpo progenitore e altre frutto di attività più recente. Gli autori stimano che Bennu abbia un’età tra i 100 milioni e un miliardo di anni, quindi più vecchio di quanto previsto, e abbia avuto origine nella Cintura degli asteroidi.

“Non appena abbiamo iniziato ad osservare Bennu da vicino, – ha detto Maurizio Pajola, dell’Inaf di Padova – abbiamo visto che la sua superficie è caratterizzata da una miriade di massi di svariate dimensioni. Questo aspetto era atteso dalla comunità scientifica visto che Bennu, con i suoi 500 metri di diametro, è quello che viene definito un asteroide ‘rubble-pile’, cioè non monolitico, ma costituito da parte dei frammenti rocciosi che formavano l’asteroide genitore, dal quale si è formato in seguito ad un impatto distruttivo”. “Prima dell’arrivo a Bennu – ha aggiunto – le osservazioni radar fatte da Terra tra il 1999 ed il 2012 avevano indicato che avremmo trovato un unico masso di dimensione non superiore ai 10 metri. In realtà, grazie ad immagini ad alta risoluzione prese dallo strumento PolyCam di OSIRIS-REx, abbiamo misurato questo masso scoprendo che è lungo 56 metri. In aggiunta, abbiamo scoperto che ci sono altri 3 massi con dimensioni che superano i 40 metri ed una densità per chilometro quadrato di più di 200 massi grandi 10 metri. Questi massi enormi non possono essersi formati tutti a seguito degli impatti che hanno formato i crateri presenti su Bennu, perché per dare origine a materiale di risulta di tali dimensioni l’asteroide sarebbe stato totalmente disintegrato. Sono quindi gli antichi frammenti dell’asteroide padre da cui Bennu è nato”.

Con riferimento alle analisi spettroscopiche fatte su Bennu John Robert Brucato, esobiologo dell’Inaf di Firenze, dice: “Le osservazioni condotte dagli strumenti a bordo della sonda OSIRIS-REx stanno mostrando un’inaspettata eterogeneità del materiale che costituisce l’asteroide: si sono osservate regioni molto scure, dove solo il 3% della radiazione solare viene riflessa, e altre molto brillanti associate a massi di dimensione di qualche metro. Bennu è l’unico asteroide osservato fino ad oggi in cui è stata rivelata sulla superficie la presenza di magnetite, materiale che si forma quando l’idrossido di ferro è ossidato dalla presenza di acqua, e, cosa ancor più sorprendente, l’enorme abbondanza di silicati idrati, ovvero minerali che hanno subito una profonda alterazione dovuta alla presenza di acqua liquida”.

“Le osservazioni spettroscopiche – prosegue – ottenute dagli spettrometri OVIRS, che indaga nel visibile e nel vicino infrarosso, e OTES, che osserva invece nell’infrarosso termico, hanno mostrato l’affinità di Bennu con le meteoriti condriti carbonacee di un tipo molto raro, ricche di carbonio e materiale organico. Un’affinità che, quindi, pone fortemente l’accento sul ruolo degli asteroidi primitivi come Bennu nell’origine della vita sulla Terra. Inoltre, sono già state identificate alcune aree sulla superficie di Bennu dove la sonda OSIRIS-REx dovrà atterrare per raccogliere il materiale che verrà riportato a Terra nel 2023 e studiato nei laboratori di tutto il mondo”.

A fine luglio 2020 – conclude Media Inaf – OSIRIS-Rex si poserà sulla superficie di Bennu per prelevare dei campioni, e chissà quali e quante altre informazioni riuscirà a darci su questo piccolo grande oggetto celeste.

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